Entendiendo la tecnología Blockchain paso a paso, del Bitcoin al control de equipajes

2017-05-03-PHOTO-00002214Franz Matheis, CEO en Data Seekers nos acerca al concepto de Blockchain de una forma práctica, en una entrevista llena de pequeños matices que permiten el mejor entendimiento de un tipo de tecnología, que parece que gana posiciones día tras día.

(1) Todos, en mayor o menor medida, hemos oído hablar del Blockchain y hemos leído qué es. Pero ¿nos podría explicar de una forma sencilla en qué consiste esta tecnología que parece haber revolucionado los mercados financieros?

Blockchain es una tecnología centrada en la transmisión de datos y fundamentada en una codificación muy sofisticada y segura. El Blockchain es «una forma de transmitir información»

Podríamos compararla con el libro de asientos contables de una empresa donde se anotan las entradas y salidas de dinero. En este caso hablamos de un libro de asientos o acontecimientos digitales compartidos entre varias partes.

Es un libro de escritura,  donde la información no puede eliminarse, solo añadirse y que se distribuye de forma global entre los participantes de la red.

Estos participantes reciben el nombre de NODOS. Los nodos no son más que ordenadores integrados entre sí que hablan el mismo lenguaje (protocolo). No existe un nodo central, de tal manera que cualquier nodo puede iniciar la comunicación.

Si te das cuenta, este planteamiento no tiene nada que ver con otros planteamientos iniciales o más tradicionales donde un solo propietario (servidor) tiene una base de datos o registros, a la que los demás (clientes, empleados de una empresa, etc.) acuden únicamente en busca de información.

(2) Bien, creo que de alguna manera todos hemos visualizado ese libro de asientos contables de nuestra empresa. Ahora, ¿puede ayudarnos a visualizar como sería un libro de asientos de acontecimientos digitales?

Los primero que tenemos que hacer es pensar que la tecnología Blockchain, como su propio nombre indica, es una cadena de bloques. Podría decirse que cada uno de estos bloques se identifica con un conjunto de acontecimientos digitales que se registran. Asimismo estos acontecimientos digitales (si prefieres llamarlos así) son visibles para todos los nodos que forma parte de la red Blockchain, por lo que todos los nodos tendrán siempre la misma información.

Cada bloque contiene un número determinado de registros o transacciones. Por ejemplo, en el caso de la criptomoneda Bitcoin, que veremos con detenimiento más adelante, el tamaño máximo del bloque es de 1MB, si bien no existe un número máximo de bloques.

Cada bloque con excepción del bloque que inicia la cadena está formado por:

  • Un código alfanumérico que enlaza con el bloque anterior.
  • El «paquete» de transacciones que incluye.
  • Un código alfanumérico adicional que enlazará con el siguiente bloque.

Bloque

Por tanto, podemos afirmar que la tecnología  Blockchain  ofrece un sistema de registro distribuido.

Pero cuidado (siempre hay un pero), cuando se inicia el asiento de un acontecimiento digital y la información es «empaquetada» en un bloque, esta deberá ser verificada antes de ser replicada entre todos los nodos (participantes).

Igualmente es necesario aclarar, que la información verificada no podrá eliminarse salvo que la mayoría de los nodos así lo autoricen.

En la siguiente dirección web se pueden consultar el número de transacciones realizadas con Bitcoin en tiempo real, altura de los bloques, etc.

https://blockchain.info/es

(3) Nos centramos ahora en los bloques ¿qué información contiene un bloque?

Como es ya conocido, la primera versión de tecnología Blockchain estaba ligada a la aparición de la criptomoneda Bitcoin . Es decir, en este caso concreto, hablaríamos de un libro de contabilidad distribuido donde se registran las transacciones realizadas con Bitcoins. No existiendo un libro central único.

Pues bien, de la misma manera que estas transacciones son registradas, podemos registrar cualquier otra información. Por ejemplo, en hospitales podrían crearse registros con los datos médicos de los  pacientes o incluso crear un registro de antecedentes penales. Hace unos días leía, incluso, sobre el uso de la tecnología Blockchain en el área de la educación. Las instituciones educativas podrían utilizar Blockchain para almacenar datos de credenciales sobre evaluaciones, títulos y transacciones de cada individuo durante toda su la vida.

(4) Vamos ahora con el proceso de verificación, ¿en que consiste o como se realiza?

Para hablar del proceso de verificación debemos hablar de los diferentes tipos de nodos en la cadena de bloques. Como ya hemos dicho anteriormente, Blockchain es una tecnología cuyo funcionamiento se basa en un sistema en red constituido por una serie de participantes que son los ordenadores integrados entre si y que hablan el mismo lenguaje.

En este sentido, nos encontraremos con participantes que únicamente emiten transacciones o información (son los que registran los acontecimientos digitales), con nodos que retransmiten y verifican ésta misma información y, por último, con los que emiten, transmiten y minan, es decir, crean nuevos bloques. Ningún nodo es más importante que otro, la diferenciación entre ellos se fundamenta en el rol que desempeñan.

De esta manera tenemos tres procesos diferentes: emisión o registro, verificación de la información, transacción o acontecimiento y sellado o creación de bloques.

Volvemos al caso de los Bitcoins. Imagínate que acabas de comprar unas zapatillas de deporte y has efectuado el pago desde tu teléfono móvil (nodo emisor). En este momento otro grupo de nodos procederá a realizar un primer filtro de verificación (relay node o nodo transmisor), que se cerrará en el tercer paso por los que se han llamado, los nodos «mineros».

Analicemos el proceso con detenimiento:

1. El nodo de partida (el teléfono sería un nodo de solo emisión) crea una transacción que es enviada inmediatamente a sus pares en la red Bitcoin.

(En el caso de Bitcoin ser un nodo significa haberse descargado el Bitcoin Core, desde este mismo momento se acede a toda la información de la cadena de bloques, tu dispositivo es un «Full Client»).

Existen las wallets ligeras o «lightweight wallets» son más rápidas de usar puesto que no requieren la descarga completa de una copia de la Blockchain, por ejemplo, Electrum. Este tipo de carteras aunque te permitirán hacer transacciones no convierten a tu dispositivo en un nodo de la red Bitcoin.

2. Cuando la transacción llega a un nodo transmisor (relay node) la propaga a otros nodos que también la transmiten. Los nodos de transmisión deben desconfiar de las transacciones y confirmar que la transacción tiene el formato correcto.

(Para ser un nodo transmisor tu dispositivo debe ser identificado como «Full Client»)

3. En el caso de que la transacción superara estos controles, la transacción llegaría a todos los nodos de la red que realizan labores de minería. Estos nodos mineros añaden esta transacción a un bloque preliminar, que tratarán de minar satisfactoriamente.

Me gustaría, además, aclarar que los nodos mineros, en el caso de la criptomoneda, reciben compensaciones económicas por el sellado.

Cualquier participante en la red puede ser nodo completo, siendo preciso descargarse un ejecutable que debe adaptarse a las características de tú ordenador. Las inversiones en equipos para poder hacer minería son mucho más altas.

Sin embargo, más allá de sus dificultades técnicas, hoy en día, la actividad minera ha evolucionado tanto que ya es posible realizarla con cierta facilidad.

En la siguiente ilustración, se puede observar de una forma muy sencilla el proceso:

TECNOLOGÍA BLOCKCHAIN

(5) Una pregunta más, ¿qué son los «pares»?

Cuando un nodo nuevo arranca, debe descubrir al menos un nodo existente en la red y conectarse a él. Cualquier nodo bitcoin existente puede ser seleccionado al azar.

Solo se necesita una conexión para arrancar, ya que el primer nodo puede ofrecer presentaciones a sus nodos pares y los pares puede ofrecer nuevas presentaciones.

(6) ¿Se puede acceder libremente a cualquier cadena de bloques?

La respuesta es no, y la explicación es que existen diferentes tipo de cadenas de bloques. Fundamentalmente hablaremos de públicas y privadas aunque también existe un modelo  híbrido.  Esta clasificación viene determinada por el tipo de acceso. A la pública se puede acceder libremente, y a la privada solo accederán aquellos que obtengan permiso de sus propietarios.

Por ejemplo, en el caso de la criptomoneda Bitcoin, ya mencionada anteriormente, hablaríamos de un acceso público. Únicamente es necesario dirigirse a la web oficial de Blockchain, proceder al registro y crear un monedero. A partir de aquí la cadena de bloques quedaría configurada por las transacciones  entre monederos Bitcoin.

(7) Y si ¿habláramos de turismo o más concretamente de hoteles?

Buenos, digamos que estamos empezando. De hecho no hace mucho tiempo que saltaba la noticia en un importante diario digital español que TUI Group ya utiliza Blockchain privado para la gestión de sus procesos internos y de su inventario hotelero.

De momento, quizás, el uso más inmediato que yo puedo verle es la posibilidad de crear una identificación única de los viajeros que fuera validada por Blockchain. Este identificador evitará el uso de pasaportes o datos de pago, entre otros. Igualmente en el sector hotelero podría utilizarse en relación a los programas de fidelización y las tarjetas.

Mira, por ejemplo, el caso de Estonia. Este país tiene desde el año 2007 en marcha un programa universal de identidad digital nacional. Todos los datos gubernamentales sobre los individuos se almacenan en un registro distribuido que controlan los propios ciudadanos y que pueden compartir con otros.

De todas formas, el foco de atención se sitúa en la eliminación de intermediarios a la hora de tratar la información o de realizar las ventas. Ahora mismo, el canal, intermediario, por ejemplo, concentra en hoteles un gran número de reservas, que evitan la optimización de los ingresos de los establecimiento. De hecho, ante lo que puede suponer una amenaza OTAs como Booking ya ha manifestado su interés en invertir en un plazo de tiempo relativamente corto en esta tecnología y convertirla en una oportunidad.

Las aplicaciones pueden ser múltiples, desde la creación de una criptomoneda en destino o incluso sectorial, hasta su aplicación en el control de equipajes.

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